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极客公园 08-12

苹果停止「买买买」

苹果正在放缓收购的步伐,过去一两星期一次,最近两年每年只有一两次。

作者 | 宛辰编辑 | 郑玄

本来就不以投资闻名的苹果,进一步放缓了对外投资并购的步伐。

苹果提交给 SEC 的报告显示,过去两年苹果在收购方面的支出大幅缩减。截至 6 月 25 日的 2022 财年前三个季度,苹果用于投资并购的现金流支出为 1.69 亿美元,2021 财年更少,仅有 3300 万美元。相比之下,2020 财年和 2019 财年,该项支出分别为 15.24 亿美元和 6.24 亿美元。换言之,最近两年苹果并购投资的支出,只有 2019 和 2020 年的 1/10。

另一项指标更为直观。2022 年苹果公开收购的公司只有两家,2021 年只有一家。Bloomberg 的记者 Mark Gurman 用「涓涓细流」来形容这一交易流的放缓。毕竟,2019 年 5 月上旬,库克曾对 CNBC 表示,苹果平均每两到三周就收购一家公司。

苹果此番减少收购的动作,似乎也在意料之中,经济环境差已经是今年以来大公司领导者使用最多的理由。日前,软银财报显示愿景基金本季度的总投资额只有大约 6 亿美元,是去年同期 206 亿美元的零头,孙正义将其解释为经济环境混乱下的必要收缩。

作为全球最大的消费硬件公司,苹果难免也受到了经济下行的影响,上月底公布财报显示,在供应链挑战、疫情封锁和通货膨胀等多重因素下,苹果第三财季的营收为 830 亿美元,增速只有 2%,净利润为 194 亿美元,同比下降超过 10%。

寒冬将至,地主家里也没有了余粮?显然事情没有那么简单。

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苹果减少并购,

也是因为经济不景气?

2021 下半年以来,受到高通胀、央行加息、俄乌冲突等一系列因素的影响,刚从疫情后开始复苏的欧美经济受到冲击,科技公司也难以置身事外。

据统计,今年以来科技巨头缩减开支的幅度大多在 10% 以上,包括马斯克、扎克伯格等科技公司大佬都对经济形势表达了不乐观的预期,纷纷裁员节流。

在这样的背景下,减少甚至停止对外投资活动已经成为常态。马斯克反悔收购推特,虽然他自己表示因为推特的业务数据有问题,但是经济下行导致推特的股价暴跌,恐怕也是重要原因。

苹果也是如此,正在放缓招聘和开支。据 Gurman 此前的报道,未来一段时间,苹果员工数将很有可能停止增长,而花在「研发」和「一般」的运营费用,也将停止增加。在过去十多年里,这样的情况非常罕见,自 2009 年以来,Apple 每年增加约 5000 至 12000 名员工,其运营费用在过去五年里保持每年至少 40 亿美元的增长。

显然,苹果正在积极地「踩刹车」。

库克略显公关策略的回应也佐证了这个观点:在经济逆风的大环境下,苹果也概莫能外地放缓支出。他表示:「由于不确定未来经济的走向,我们正在深思熟虑地决定将资金投向何处,但我们仍在继续招聘,只是以一种非常深思熟虑的方式来做这件事。」

尽管如此,种种迹象表明,经济大环境并非苹果放缓收购的唯一因素。

作为世界上最赚钱的公司之一,苹果每个季度依然在创造巨大的自由现金流。如果苹果想要收购,它有很多钱可以花,只是当前,苹果选择将钱花在股票回购和分红。

截至 2022 年 6 月 25 日,苹果拥有 1793 亿美元的现金和有价证券。也就是说,如果决定进行交易,它有绝对的实力迅速采取行动。并且,库克参加了上个月在爱达荷州举行的太阳谷会议(Sun Valley Conference),这是大型并购中介的热门场所。

其次,苹果放缓收购的时间节点远早于今年以来市场由乐观转向悲观的时间节点,甚至可以说是在经济的高点,苹果选择了主动刹车。2020 年 8 月 25 日,在收购 VR 创业公司 Spaces 后,苹果才开始急剧放缓收购速度。当时市场普遍的投资情绪还很高涨,也无法预测俄乌冲突、地缘政治、供应链封锁等各种黑天鹅事件的发生。

值得注意的是,同处于一个大环境下,其他科技巨头依旧在积极地投资并购。今年一月,微软以 690 亿美元的价格要约收购动视暴雪;三月,Alphabet 旗下的谷歌斥资 54 亿美元收购网络安全公司 Mandiant;就在近日,亚马逊以 16.5 亿美元收购了 Roomba 吸尘器制造商 iRobot。

套用一句中国的老话,放缓收购的步伐,苹果「非不能也,实不为也」。

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苹果投资,卡在创新

对很多大型科技公司来说,通过收购实现增长的冲动难以抗拒,尤其账面有充足的现金流时,但苹果不是这样的公司。

在最近的两次财报电话会上,当被问及收购计划时,库克表示,如果出现合适的机会,不排除达成更大的交易,但不会只是为了增加收入来购买,苹果需要有助于其战略的人才或技术,「我们一直在寻找」。

苹果 CEO 库克|图片来源:视觉中国

苹果的历史上,也几乎从未做过财务投资,它一贯的投资策略是:寻找人才和知识产权,专注于那些可以整合到内部已开发项目中的小公司,与已有业务生态形成协同。

数十年来,苹果非常爱惜自身的品牌,从未轻易推出子品牌或者衍生品牌,甚至从来不请代言人。苹果不会把其他大品牌或非常成熟的公司嫁接到自己的生态体系中。前几年曾有过苹果收购奈飞、特斯拉的传闻,但最终都只停留在传闻阶段。

要说唯一的例外,可能就是 2014 年收购无线耳机品牌 Beats。截至目前,收购 Beats 依然是苹果已公布的收购项目中交易数额最大的一笔,但也只有「区区」30 亿美元。

但从结果来看,苹果收购 Beats 后,并没有将其独立发展,而是把 Beats Music 和 Beats Electronics 分别整合到苹果的 Apple Music 流媒体服务和可穿戴设备硬件中。现在,Apple Music 中已经没有 Beats 这个电台,Beats 耳机也停留在非常小的出货量,相比 Airpods 本身的成功,Beats 耳机的出货量已经不足一提。

苹果是世界上最有价值的品牌,收购标的的品牌价值对苹果没有太大意义,反而是收购一些刚具雏形的小公司,帮助苹果在底层技术上更加成功,对苹果来说更有意义。

比如 Siri、Face ID 中的一些核心技术都源于收购。苹果的芯片部门的一部分员工和技术,就来自其 2019 年花 10 亿美元收购的英特尔基带业务部门。此外,iPhone 和 iPad 背后的多点触控技术,以及所有产品核心的操作系统也都源于收购。

以 AuthenTec 为例,这是一家涉足计算机安全、生物识别、移动设备等领域的公司,曾为 Android 设备制造商提供过 NFC 移动支付和登机的解决方案。在被 Apple 收购后,AuthenTec 便为 iPhone、iPad 和 Mac 开发出了 Touch ID 并沿用至今。

但以智能手机为代表的移动智能设备经过多年发展,创新的空间已经非常有限,时至今日 iPhone 和 iPad 上的创新越来越少,而苹果产业链也在库克多年的掌控下趋于成熟,就连最难啃的芯片业务,苹果也已经在 2020 年实现了全产品线自研。不论是创新升级还是产业链补强,投资并购能给苹果带来的并不太多。

除了上述与已有业务形成补充、强化而进行的上下游投资,苹果也通过收购来进行长线的业务布局。比如智能手表、AWS 无线耳机、自动驾驶和智能眼镜等创新业务的早期,苹果也通过并购一些拥有专利和人才的公司加快研发进程。

但是最近两年,对于长线的创新业务,苹果的进展并不顺利。2018 年以来,苹果主要投入的两大创新业务分别是 AR 增强现实和智能汽车,而这两项业务的发展都遇到了挑战。

苹果 AR 眼镜的推出日期一再延期,最初预计是 2020 年就有机会量产,而最新预计已经要到 2023 年才有机会面试。事实上时至今日苹果还未在任何公开场合官宣这一产品,上市时间还有继续跳票的可能。

电动汽车业务的进展情况看起来更加糟糕,除了不断有高层人才招入麾下的新闻,苹果汽车鲜少有交付方面的消息。甚至根据郭明錤今年 3 月的爆料,苹果公司的汽车项目团队已经解散了「一段时间」,需要在未来三到六个月内进行重组,才能实现到 2025 年大规模生产汽车的目标。

在汽车领域,苹果曾在 2019 年收购自动驾驶公司 Drive.ai,后者的估值曾一度达到 2 亿美元。而在更加复杂的增强现实领域,苹果收购的上下游公司更多,仅公开资料披露的就超过 20 家,范围涵盖硬件生产相关的芯片、传感器、显示等领域的技术公司,以及构建 AR 生态的软件和内容公司,比较典型的包括德国老牌眼球追踪公司 SMI,日本屏幕技术公司 JDI,以及美国 VR 直播公司 NextVR 等。

但全部的投资收购都是在 2020 年以前,甚至绝大多数关键的技术和硬件公司都是在 2015 年至 2018 年间完成收购。四年多过去,苹果卡在新产品研发,迟迟未能交付可以量产的产品,而这并不是能靠收购解决的问题。

对于一个科技公司而言,能够全面投入的长线业务不会太多,即使是苹果,同时推进汽车和 AR 两大业务已经是极限。而当新业务的发展出现卡壳,没有值得投入的新方向,苹果放缓投资并购的节奏,也就并不让人意外。

* 头图来源:Pexels

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