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雷锋网 05-20

波音公司准备发射星际客机,或将成马斯克 SpaceX 劲敌

波音公司星际飞船 Starliner 的第一位客人将是 Rosie the Rocketeer,这是一个用于测试的人体模型。这个人体模型将在当地时间周四晚上称作太空舱飞往国际空间站。如果她安全地完成这次旅行,美国宇航局的宇航员将获准乘坐这一航天器进行未来的飞行。雷峰网

如果这次测试成功,波音将成为第二家获准将 NASA 机组人员运送到国际空间站的私营公司,并将成为 Starliner 成为 SpaceX 的 Dragon 太空舱的正式竞争对手。" 我们很高兴能飞起来。Starliner 是一辆很棒的交通工具。真的,获得飞行人员所需的最终数据的唯一方法是在环境中飞行并停靠在国际空间站," 美国宇航局商业乘员计划经理史蒂夫斯蒂奇在本月早些时候的新闻发布会上说。

波音公司的 Starliner 计划于当地时间下午 6 点 54 分在佛罗里达州卡纳维拉尔角的由 Atlas V 火箭发射。

除了 " 乘客 " Rosie,它还将携带 400 多磅的食物、衣服和睡袋。到目前为止,天气看起来不错,预报员估计有 70% 的可能性气象条件允许发射。(如果推迟到星期五,机会下降到 40%。)如果星期四一切按计划进行,太空舱将在东部时间星期五晚上 7:10 左右与空间站交会对接。

当航天飞机计划 2011 年结束,NASA 宇航员失去了前往国际空间站的常规方案。相反,他们在俄罗斯联盟号宇宙飞船上发射。

而美国宇航局的商业乘员计划正在与私人商业伙伴合作开发新一代航天器,用于运送宇航员和货物。2020 年 5 月,两名 NASA 航天飞机退伍军人成为第一批乘坐 SpaceX 的 Dragon 太空舱前往国际空间站的人,并在两个月后安全返回地球。从那时起,SpaceX 就定期将宇航员运送到空间站。诺斯罗普 · 格鲁曼公司和 Sierra Space 公司也与美国国家航空航天局签订了无人货运补给任务的合同。今年早些时候,Axiom 公司成为第一家向国际空间站派遣全私人太空游客团体的公司。

波音公司新推出的名为 Orbital Flight Test-2 ( OFT-2 ) 的发射并不是其首次尝试对 Starliner 进行无人演示。2019 年 12 月的 OFT-1 无人任务已经失败过一次,当时软件故障导致太空舱在发射后燃烧推进剂。飞船进入了离地面约 155 英里的轨道,但没有到达轨道更高的国际空间站。波音公司当时解决了这个问题,并计划在去年 8 月再次尝试,但在发射前准备期间,工程师发现 Starliner 推进系统中的氧化剂阀存在问题。发射被取消了。本周二,在 Starliner 成功进行发射准备审查后,波音商业机组计划项目经理马克 · 纳皮表示,现在这些问题已经得到解决,目前一切就绪。

如果本周的测试任务一切顺利,波音公司的首次载人航天将在今年晚些时候进行,并计划搭载两到三名美国宇航局宇航员, " 我们希望确保这是我们下次可以乘坐的飞行器," 美国宇航局太空运营任务理事会副局长凯瑟琳 · 卢德斯在周三的该机构媒体简报会上说。" 我们需要确保这艘航天器不需要更新或修复任何东西。"

这将包括检查假宇航员 Rosie 是否没有损伤,并进行其他测试以确保真人能够登上航天器。"Rosie 没有呼吸,但我们希望航天器返回,这样我们就可以开始测试环境控制系统," 美国宇航局宇航员苏尼威廉姆斯周三在同一活动中表示。

Lueders 说,NASA 将在今年夏天就发射日期和机组人员补充做出决定。

由于 Rosie 不会进行任何驾驶,因此在这次演示之旅中,Starliner 将使用称为基于视觉的光电传感器跟踪组件(VESTA)的人工视觉和导航系统,其传感器会在航天器与国际空间站连接时自动引导航天器 . 如果由于任何原因对接失败,国际空间站上的工作人员可以向航天器发送撤退或中止命令。

从 NASA 的角度来看,与波音和 SpaceX 签订合同具有优势,包括减少对俄罗斯航天局(国际空间站的运营商之一和联盟号航班的提供者)合作的依赖。" 裁员是当务之急,尤其是考虑到俄罗斯的不确定性。无论有没有船员,我们进入太空的选择越多越好。竞争也可能最终带来成本节约和创新," 哈佛商学院研究航天部门商业化的经济学家马修 · 温齐尔说。

SpaceX 的可重复使用太空舱和火箭为 NASA 节省了资金,再加上波音公司的商业乘员计划,可以为该机构节省数十亿美元。这是因为美国宇航局从低地球轨道到星际空间的宏伟计划,其成本已经超过了其总预算,因此该机构选择将运输外包,同时更多地关注太空探索方面。但与私营公司合作可能会遇到挑战。例如,2018 年对美国宇航局太空发射系统(将把阿尔忒弥斯任务送上月球的巨型火箭)的审计认定波音对其高成本和延误负有部分责任。SpaceX 在环境问题上面临公众批评,例如其博卡奇卡发射设施的扩建计划和星链卫星星座对夜空的干扰。

NASA 商业乘员计划中的这两家公司组成了一对有趣的组合:老牌的波音公司和年轻的 SpaceX。" 尽管波音公司因为成为这些大型、有时行动不那么快的承包商之一而受到所有批评,但从这些商业项目一开始就一直在努力以敏捷的态度应对竞争。随着行业的不断成熟,你会看到斗志旺盛的初创公司和大型传统参与者的演变,"Weinzierl 说。

Weinzierl 认为,洛克希德 · 马丁公司(不是项目成员)一直在进行类似的调整,该公司通过与其他公司合作热捧 NASA 为后国际空间站时代投资的商业空间站概念。(联合发射联盟是推动 Starliner 太空舱的火箭制造商,它是波音和洛克希德公司的合资企业。)波音与 Starliner 的未来计划包括在 ULA 的更新、更便宜、更强大的 Vulcan Centaur 火箭上发射它。退役 Atlas V。

但这些计划取决于 Starliner 能否能成功进行演示飞行。" 我们真的很期待飞船回家," 威廉姆斯说。" 在我们进行载人飞行之前,我们还有很多工作要做,但我们已经迫不及待了。"

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