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贝果财经 05-15

芯片抢跑 IBM 可解商业困局?

芯片领域究竟有多 " 火 "?就连已退出半导体市场多年的老牌美国 IT 企业 IBM(国际商业机器公司,NYSE:IBM)也公布了最新的芯片研究成果。

5 月 6 日,IBM 宣布,由位于美国纽约的 IBM 奥尔巴尼研究院研发出了新型的 2 纳米制程工艺芯片,与当前主流的 7 纳米芯片相比,预计性能提升 45%、能耗减少 75%。

IBM 官方表示,这是 " 芯片行业发展过程中的一个里程碑 "。消息发布后,IBM 近几日的股价出现小幅拉升后又回落,截止到美东时间 5 月 12 日收盘,IBM 股价为 141.30 美元 / 股,总市值为 1262.55 亿美元。

需要指出的是,芯片工艺技术并非拿来即用,距离产品落地普及、规模量产都还有较长一段时间,而且要解决良品率等关键问题。

国内多名 IT 芯片行业从业以及观察人士在接受《中国经营报》记者采访时指出,此番发布的 2 纳米芯片更多的是 IBM 的一款 " 实验室产物 ",尽管技术上 " 抢跑 ",但在推动商业化过程中还存在非常大的变数,从市场层面,作为 " 局外人 " 的 IBM 要想借此在芯片领域谋求一席之地恐怕难言乐观。

可能对于 IBM 来说,此次 2 纳米芯片成果的发布对其象征意义大于实际意义,该公司目前正面临着更为现实和紧迫的业绩困境,如今距 IBM 提出向人工智能、云计算转型已近 10 年时间,公司业绩却是每况愈下。IBM 财报显示,2011 年至 2020 年近十年间,除了 2018 年微增 0.57%,公司营收持续处于同比下滑的状态。

" 局外人 " 的技术抢跑

根据 IBM 介绍,一个指甲盖大小(约 150 平方毫米)的 2 纳米芯片能够容纳多达 500 亿个晶体管,也就是每平方毫米可容纳 3.33 亿个晶体管。对照目前最先进的台积电 5 纳米制程芯片每平方毫米最多容纳 1.713 亿个晶体管,三星 5 纳米工艺每平方毫米最多容纳 1.27 亿个晶体管。这些数字和对比意味着什么呢?制程缩短代表着芯片制造工艺的升级,能够大幅提高芯片性能,减少能耗。

针对 2 纳米芯片的应用前景,IBM 官方给出了智能手机、笔记本电脑、IDC 数据中心、自动驾驶这四个场景下的通俗解释:手机电池续航时间增加到现阶段的 4 倍,即用户只需要每 4 天为设备充一次电;笔记本电脑在网络访问、语言翻译、应用程序启动等方面速度明显提升;作为 " 能耗大户 " 的数据中心可以大幅减少碳排放量;而在自动驾驶领域,2 纳米芯片能够助力算法提升,加快物体检测速度,缩短反应处理时间。如能实现商业量产,对消费者的价值和好处显而易见。

在业界看来,IBM 全球抢发 2 纳米芯片并不令人意外。事实上,在 2015 年 7 月、2017 年 6 月,IBM 同样也分别向世界宣布了 7 纳米、5 纳米制程的芯片技术。然而颇为 " 尴尬 " 的是,对于火热的芯片市场而言,IBM 的角色似乎是一个 " 局外人 "。早在 2014 年,IBM 向芯片代工企业 Global Foundries 支付 15 亿美元,让后者收购了其一直亏损的芯片制造业务,从此退出了 " 芯片竞赛 "。即使 IBM 保留了半导体相关的研究机构,但在近六年的财务报告中几乎完全没有提及相关的信息。

深度科技研究院院长张孝荣认为,尽管 2 纳米制程技术还没有普及,但 IBM 已经指出该技术可带动大规模计算应用,IT 面临颠覆性的变化,作为 " 百年老店 "IBM 在技术创新上领先一步。

随着物联网时代的款款而来以及人工智能大规模普及应用,对提高芯片性能和能效的需求正在持续上升。IBM 新的 2 纳米芯片技术在半导体设计和工艺方面取得一些突破性进展,有助于提高半导体行业的技术水平,满足这一日益增长的需求。

不过,与张孝荣持不同观点,第三方研究平台芯谋咨询(ICWise)研究总监王笑龙则向记者指出," 自从 2014 年之后,IBM 几乎已经退出半导体领域了,尽管还在做着相关研究,但是产业参与度很低了,也就是说它可能具备研发、实验的条件,但已经不具备量产条件了。"

据悉,作为曾经的芯片制造商之一,IBM 仍保有纽约州奥尔巴尼的芯片制造研发中心,此次公布的 2 纳米芯片正是在这里设计和制造的。

同时,IBM 也与三星和英特尔签订联合技术开发协议,两家公司可以使用 IBM 的芯片制造技术。如今早已把量产芯片工作委托给三星电子等。

在王笑龙看来,即使从技术层面,如果把 IBM 的 2 纳米看成一个前瞻性技术成果,实际意义也非常有限,因为它并不是采用了多么独特的技术、材料等,制程工艺提升是摩尔定律作用下的结果,几乎所有的玩家都看得到,包括台积电、三星等芯片制造厂商接下来的发展路径同样是 3 纳米、2 纳米。

据了解,随着摩尔定律的发展,芯片制程工艺从最先的 0.5 微米、0.35 微米、0.25 微米、0.18 微米、0.15 微米、0.13 微米、90 纳米、65 纳米、45 纳米、32 纳米、28 纳米、22 纳米、14 纳米,一直发展到现在的 10 纳米、7 纳米、5 纳米、3 纳米。

CHIP 奇谱科技总编罗国昭持类似看法,他指出,IBM 如今在芯片领域几乎只是一个 " 看客 ",整个产品业务线、技术专利都卖掉了,IBM 之所以隔几年发布芯片技术的研发成果,可能更多的是受到国际环境、国家政策等非商业因素的影响。

商业困局与转型之路

从芯片制造产业来看,目前,台积电、三星是全球仅有的两家掌握 5 纳米工艺芯片量产技术的企业,同时两大巨头还几乎同时开启了对 3 纳米工艺芯片的布局与竞争,根据两家的时间表,预计明年下半年攻克 3 纳米芯片。

不可否认的是,全球的半导体产业和市场格局正在经历重组变化—— " 芯片荒 " 蔓延全球、英特尔开放芯片代工、英伟达拟收购 ARM、异构计算架构与专用芯片发展 …… 在新一轮的芯片竞赛中,IBM 能否谋得一席之地还存在非常大的变数。

一位曾在 IBM 工作多年的人士指出,IBM 在技术创新与商业化之间的 " 失衡 " 似乎成为一种 " 惯性 ",最明显的一个例子就是 IBM" 沃森 " 超级计算机,2011 年一战成名被列为人工智能发展史上的重要里程碑事件,后来 IBM 成立沃森健康,向 AI 医疗领域发力,结果 " 烧掉 " 数百亿美元后始终未能打开商业化的道路。今年 2 月,IBM 探索出售 " 沃森健康 " 业务。" 由此可见,技术领先与商业成功之间还相差十万八千里。"

目前,IBM 还没有提供关于 2 纳米测试芯片的细节。虽然 2 纳米制程工艺的芯片在性能和能耗方面都较当前 7 纳米和 5 纳米更强,但很大程度上只是概念验证,离商业量产还有很长一段时间。在 2015 年 7 月,同样是 IBM 率先宣布制成了 7 纳米芯片,而直到 2019 年下半年,消费者才能买到带有 7 纳米芯片的手机等产品。可以预见,技术更复杂的 2 纳米芯片离真正商业化上市需要的时间只多不少。

记者查阅 IBM 近十年来的财务报告注意到,自 2011 年至 2020 年,该公司营收持续处于同比下滑的状态,除了 2018 年微增 0.57%。其中,最近的 2020 年,IBM 营收为 736.20 亿美元,同比下降 4.57%;净利润为 55.90 亿美元,相比 2019 年降幅为 40.73%。

从营收结构来看,IBM 的前三大营收贡献业务部门分别是全球技术服务部门、云与认知软件部门、全球商业服务部门,在总营收中的占比分别为 35%、32%、22%,而从这三大业务部门的营收同比增长指标来看,只有云与认知软件部门实现了 2.10% 的增长,其他两个部门的营收则呈现 5% 左右的同比下降。

自去年 10 月以来,IBM 开始向混合云、人工智能领域转型,并将托管基础架构管理服务业务剥离拆分出来,独立成为一家公司,预计在今年底完成。

除此之外,根据 IBM 公告披露,在整个 2020 年里,IBM 共完成了 7 笔收购,交易成本总共 7.23 亿美元,以进一步推进 IBM 的转型战略。

此外,去年四季度,IBM 还出售 " 全球融资 " 部门(2020 年营收贡献占比为 2%)中的某些剩余的 OEM(原始设备制造商,俗称 " 代工 ")商业融资能力,预计今年下半年完成。

从这一角度上来说,尽管 IBM 在芯片领域的前景不明,但其未来的主战场则重点是在混合云、人工智能领域。

早在 2012 年,IBM 就提出了面向物联网、云计算和人工智能方向转型,但面对亚马逊、微软和谷歌乃至来自中国的阿里巴巴等的强有力竞争者,IBM 的转型一直显得有些力不从心。

得益于全球数字化转型大背景下,对人工智能、云计算等新技术的需求与日俱增,这为像 IBM 这样转型发力相关领域的企业来说提供了难得的机遇。而 IBM 这个曾经创造了诸多辉煌的巨头,目前正处于转型的关键阶段,能否走出业绩低迷的境地实现华丽转身、能否在万亿美元规模的市场中抢食到红利,还有待时间和市场的验证。

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