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孵化公司卖给苹果、百度,艾伦人工智能研究所到底是啥

智东西 05-27

智东西(公众号:zhidxcom)

编 | 董温淑

智东西 5 月 27 日消息,今年 1 月份,苹果收购了 AI 图像识别初创公司 Xnor.ai。消息人士称收购金额为约 2 亿美元(约合人民币 14 亿元)。2017 年的百度开发者大会上,百度高调宣布全资收购自然语言处理公司 Kitt.ai。

数字化趋势之下,各大巨头向 AI 创企投出橄榄枝并不稀奇。据 CB Insights 统计,从 2010 年以来,苹果、谷歌亚马逊等科技巨头均进行了多项 AI 企业收购活动。其中苹果收购最多,2010 至 2019 年间共收购了 20 家 AI 企业。

引人注意的是,Xnor.ai 和 Kitt.ai 都脱胎于同一个孵化器项目—— AI2 Incubator。这个孵化器可是大有来头,其母组织是已故微软联合创始人 Paul Allen 创立的艾伦人工智能研究所。

2014 年,艾伦人工智能研究所成立,最初的定位是 AI 技术自研平台,并定下宗旨为推动 AI 技术造福人类(AI for the common good)。2017 年,艾伦人工智能研究所不满足于仅靠自研 " 独乐乐 ",推出了孵化器项目 AI2 Incubator。

3 年间,AI2 Incubator 孵化的企业逐渐落地,Kitt.ai 和 Xnor.ai 就分别属于其孵化出的第一批和第二批企业。

智东西挖掘了艾伦人工智能研究所孵化器项目的 " 前世今生 ",通过解读它的发展历程、运作模式,来找到其孵化创企的秘诀。

一、AI2 Incubator:有 AI 基因的孵化器,出人出力还出钱

成立以来,艾伦人工智能研究所一直是一个活跃的 AI 技术自研平台,致力于提供各类 AI 解决方案。比如,疫情期间,艾伦人工智能研究所的语义研究人员与领先的研究小组合作,提供了一个容量超过 128000 篇的新冠病毒文献数据库。

目前,艾伦人工智能研究所拥有约 150 位 AI 博士、研究者、工程师及相关工作人员在职。

脱胎于艾伦人工智能研究所,AI2 孵化器专门为 AI 企业提供支持,主要提供 3 类服务:

对于有投资意愿的商业合作伙伴(CEO),AI2 孵化器帮助他们找到有商业潜力的新技术、与工程师对接;

对于专业的技术人员(CTO),AI2 孵化器帮他们找到商业合伙人;

对于有志于创业的本科生、硕士生、博士生,AI2 孵化器帮他们联络 CEO 和 CTO。

2017 年,AI2 孵化出第一个 AI 企业 Kitt.ai。之后,Xnor.ai、WellSaid、Lexion、Blue Canoe 相继落地。

伴随着 AI 创企的落地,AI2 孵化器自身也在发展。

2019 年 7 月,AI2 孵化器宣布总部易址,新总部面积约是旧址的 4 倍,约为 7400 平方英尺(约为 687 平方米)。

2020 年,AI2 孵化器创立总额 1000 万美元(约合人民币 7000 万)的种子基金。这一基金得到了一些美国顶级风投机构的支持,比如西雅图的 Madrona Venture Group、硅谷的红杉资本(Sequoia Capital)和凯鹏华盈(Kleiner Perkins)、纽约的 Two Sigma Ventures。

据 AI2 孵化器官网统计,至今其共为创业公司筹集到 3250 万美元(约合人民币 2.3 亿元),孵化出的创业公司估值达到 2.675 亿美元(约合人民币 19 亿元)。

二、创企小天团:有的被大厂收购,有的崭露头角

从 2017 年成立至今,短短 3 年之间,AI2 Incubator 孵化出了 Kitt.ai、Xnor.ai、WellSaid 等 AI 公司。

1、Kitt.ai:AI2" 头胎 ",2017 年被百度收购

Kitt.ai 成立于 2014 年,于 2015 年上市并加入 AI2 孵化器项目,是 AI2 孵化出的第一家公司,核心技术是语音唤醒、自然语言交互。公司起初由姚旭晨和陈果果创立,之后吸引了自然语言处理专家 Kenji Sagae 加入。

▲左 - 姚旭晨,右 - 陈果果

Kitt.ai 的核心产品是一个名为 "Snowboy" 的可定制热词检测平台和一个名为 "ChatFlow" 的交互式语言引擎。

2017 年 7 月 5 日的百度开发者大会上,百度方面宣布全资收购 Kitt.ai。具体金额未披露,但知情人士称收购金额超过 1 亿人民币。

收购完成后,Kitt.ai 的 3 位创始人和合伙人可以留在西雅图,继续独立运营 Kitt.ai 品牌。

2、Xnor.ai:凭借卓越的边缘计算能力被苹果收入麾下

Xnor.ai 稍晚于 Kitt.ai 成立,是一家基于边缘的图像识别技术公司,主打产品是在终端运行的低功耗 AI 图像识别工具。此外,Xnor.ai 还开发了一个自助服务平台,可以满足非专业开发者的开发需求。

2017 年,凭借 AI2 和 Madrona 提供的 260 万美元(约合人民币 1849 万元)启动资金,华盛顿大学教授 Ali Farhadi 和机器学习专家 Mohammad Rastegari 联合创立了 Xnor.ai。从那以后,Xnor.ai 的发展就像被按下 " 加速键 "。

2018 年 5 月 9 日,Xnor.ai 宣布完成 1200 万美元(约合人民币 8535 万元)的 A 轮融资。

2019 年,Xnor.ai 取得了几项引人注目的技术进展,包括推出一款人工智能芯片、可凭借硬币大小的太阳能电池运行多年;一个杂货店货架 AI 自动监控系统;以及与摄像头品牌 Wyze Labs 合作,将其基于边缘的图像识别技术应用于一款低成本安全摄像头。

▲ Xnor.ai 太阳能 AI 芯片。图中从左到右分别为机器学习工程师 Hessam Bagherinezhad、硬件工程师 Saman Nderiparizi 、Xnor.ai 联合创始人及 CXO Ali Farhadi。

2019 年 9 月 17 日,美国著名商业杂志《福布斯》发布 " 美国最有潜力的 50 个 AI 公司(AI 50:America ’ s Most Promising Artificial Intelligence Companies)" 榜单,其中 Xnor.ai 名列第 44 位。

分析人士认为,苹果看中的是 Xnor.ai 的边缘计算能力。

为了提高隐私保护的安全性,苹果更提倡把数据留在设备上,而不是上传到云端。这一点上,Xnor.ai 基于边缘的图像识别技术与苹果的价值观相合。但是,目前 Xnor.ai 和苹果均未对这种说法做出回应。

收购消息传出后,美国科技媒体 GeekWire 拜访了位于西雅图的 Xnor.ai 总部,称其发现 Xnor.ai 正在准备搬迁,或将搬往苹果西雅图办公室。

除了传出收购消息的 Xnor.ai 和 Kitt.ai,AI2 Incubator 孵化出的其他企业也在业界崭露头角。

文本语音转换技术公司 WellSaid 名列 2020 年百家有潜力的 AI 初创公司,榜单由数据智库 CB Insights 评选出。据了解,西雅图地区共有 3 家公司上榜。

智能合同服务公司 Lexion 是唯一一家被神经信息处理系统大会(NeurIPS)接收论文的文档处理 AI 创企。NeurIPS 是机器学习和计算神经科学领域的学术会议,于每年 12 月份举行。

智能英语学习服务公司 Blue Canoe 的主要产品是一款英语学习 App,鼓励用户每天进行 10 分钟学习。在Google Play 应用商店中,Blue Canoe 下载次数达到 1000+,评分是 4.5 星级。

三、AI2 孵化创企的秘诀:完整的孵化链条

成立短短 3 年,AI2 Incubator 孵化出了 Kitt.ai、Xnor.ai 这样的企业,百度、苹果的收购已经说明了两家创企的竞争力。除此以外,AI2 Incubator 孵化出的 WellSaid、Lexion 等公司也显现出潜力。

回顾 Kitt.ai、Xnor.ai 的成长历程,可以发现 AI2 孵化器在几个重要节点上发挥作用,为企业对冲风险:

在项目启动之前,AI2 孵化器会审核项目创意,为有潜力的项目匹配适合的商业、技术资源;

在项目启动阶段,AI2 孵化器会帮助定义产品,锁定产品的目标用户;

在产品初步成熟后,进入产品测试阶段,AI2 孵化器会追踪投放的产品,获取用户反馈;

在产品通过验证后,AI2 孵化器会加大资金支持,帮助 AI 创企扩大规模。

结语:孵化器项目能帮助创企走得更好

目前,美国是拥有企业孵化器数目最多的国家。据美国国家商业孵化器协会(NBIA)统计,在 2002 年时,美国已有约 1000 家孵化器为初创企业提供服务。NBIA 是一个全球性的非营利组织,拥有超过 1200 名成员,在 62 个国家领导创业支持组织。

据 NBIA 2010 年的一项研究,参与孵化器项目的初创企业有 87% 的可能性存活下来,而不参与孵化器项目的初创企业存活率仅有 44%。2014 年,一项英国研究也得出了类似结论:参与孵化器项目的初创企业存活率接近 92%,比不参与孵化项目的企业高出约 20%。

不论是这些数字、还是 Kitt.ai 和 Xnor.ai 的成功,都说明对于初创公司来说,成熟的技术固然重要,但是孵化器项目的扶持能够帮助公司走得更远。

文字来源:AI2 Incubator、CB Insights、GeekWire、Forbes

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