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美国扩大战略矿产开采,力拓计划在加州废矿中生产锂

观察者网 10-22

【文 / 观察者网 邓睿侃】

国际矿业巨头力拓集团(Rio Tinto Group)正在想办法从美国加利福尼亚州一片 90 年代矿区的废石中,开采用于电动车等设备电池的锂矿。

此举正值美国政客和监管机构推动扩大国内所谓 " 战略矿产开采 "。这些矿产是制造电动汽车电池和其他高科技设备的主要材料。

电动汽车电池需求量正在增加 @IC Photo

据力拓公司介绍,他们希望通过这个计划,在未来成为美国国内锂矿的最大供应商。

美国彭博社 10 月 22 日消息,目前力拓已经从该矿区中成功生产出了碳酸锂(用于电动汽车的可充电电池等),接下来的重点是提高质量和产量。

此前,该公司已经在这个离洛杉矶北部约 195 公里的矿区生产用于肥皂、化妆品和其他消费品的硼酸盐,长达 90 年。在工作人员寻找金矿和其他元素时,他们发现了锂。

路透社称,该公司将投资 1000 万美元建立一个试验工厂,使用加热和浸出(heat-and-leaching)的方法提取白色金属。

力拓在全球多国都有自己的矿场 @IC Photo

不过,该实验工厂每年只能出产 10 吨锂。但如果实验成功,力拓表示它将考虑斥资 5000 万美元建造一座工业规模的锂工厂,年产 5000 吨锂。这一数量将足以满足 1.5 万辆特斯拉 S 型汽车的电池需求。

该公司能源和矿产部门总裁博德 · 巴特尔(Bold Baatar)在一份声明中表示," 如果试验继续取得成功的话,力拓可能成为美国国内最大的电池级锂生产商,且不需要进一步开采。"

此外,力拓还表示,他们所发现的锂矿纯度高于美国其他正在开发的项目,不过该公司拒绝透露具体纯度比例。

美国地质调查局(USGS)数据显示,目前美国唯一的锂矿供应商,是在内华达州 " 银峰 "(Silver Peak)基地 " 盐湖提锂 " 的美国雅宝公司(Albemarle),碳酸锂产能约为每年 6000 吨。

彭博社指出,力拓是第一家在投资组合中增加锂产量的大型多元化矿业公司。

不愿透露姓名的知情人士告诉彭博社,力拓已与供应链中的关键企业就电动汽车行业展开讨论。高管们还访问了中国电池生产商宁德时代(Contemporary Amperex Technology)和电动汽车制造商特斯拉(Tesla)。

不过,一些力拓的竞争者并不认为锂是一个可观的选项。必和必拓集团(BHP GROUP)首席财务官彼得 · 比文 (Peter Beaven)曾表示,锂的吸引力很小,该公司正在开发专业的镍和电池阴极产品来迎接全球对电池需求的增长。

由于供应商的层出不穷以及对于锂需求的疲软,2018 年中期,锂价开始下滑,结束了为期三年的增长。彭博新能源财经(BNEF)指出,目前的锂储存量很可能足以支撑全球市场直到 2020 年代中期。

下图为近年来锂价变化表,红线为亚洲氢氧化锂价格,黑线为南美碳酸锂价格。

图自彭博社

2019 年诺贝尔化学奖的颁发,让锂电池及其原料再一次成为人们关注的焦点。全球对于锂电池的需求正在增长,包括被用于电池正极材料的钴和镍等,都在给原材料领域带来新的商机。

然而,锂电池原材料存在一个问题,就是全球资源分布不均。

USGS 调查数据显示,2018 年锂离子电池原料钴的产量为 14 万吨,同比增加 17%。其中 64%来自于刚果民主共和国,储量也有 5 成集中于该国。

另外,2018 年,锂的产量达到 8.5 万吨,同比增加 20%。产量居首的是澳大利亚,占到世界的 60%,其次是智利(19%)和中国(9%)。而从储量来看,智利遥遥领先,占到世界的近 60%,其次是澳大利亚(近 20%)和阿根廷(超过 10%)。

而在锂电池的产量方面,中国是首屈一指。BNEF 数据显示,2019 年初,全球锂电池制造能力达 316 千兆瓦时(GWh)。其中,中国锂电池产能位居世界首位,占 73%,其次是美国,远远落后于中国位居第二位,占 12%。

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