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欧洲最大笔融资,骗过软银!印度 AI 公司被曝造假,自动开发背后是真人码农

大数据文摘编辑部出品

AI 融资有泡沫,这大家都知道。但是,这泡沫能有多大呢?

一家名叫 Engineer.ai 的明星 AI 初创公司刚刚刷新了这一纪录。这家以 ai 作为域名的公司由两名印度创始人创建,号称可以通过人工智能程序,辅助缺少工程师的公司,自动 " 组装 " 新的代码。可以像定制披萨一样,为任何人和公司自动生成自己的各种网站和手机 app。

收费低、速度快、市场大!这一想法迅速获得买单,吸引了包括软银旗下人工智能专项基金 Deepcore Inc. 以及其他几家知名投资公司,共 2950 万美元的风险投资,成就了去年欧洲最大的一笔 A 轮融资。

但是就在昨天,《华尔街日报》报道称,有内部员工透露,Engineer.ai 并无 AI。

其所声称的大部分 demo 制作和软件生成,目前都是依靠印度,以及其他地方的人工工程师来完成的。甚至,这家公司连一个像样的人工智能专家团队都没有,内部能称得上技术的东西,就是决策树了。

这家公司是怎么骗过了软银和多家投资机构的?一起看看。

可以自动生成网站和 App 的 " 魔法 AI"

" 我们已经建立了一个名为 Natasha 的软件和人工智能,允许任何人像定披萨一样,定制一款 app。"Engineer.ai 创始人 Sachin Dev Duggal 去年在印度的一个采访中说道。

Engineer.ai 公开宣称,其 " 人工辅助 AI" 可以让所有人,通过点击其网站上的菜单,来创建移动应用程序。

Engineer.AI 的关键产品是它的 Builder 工具,它针对的是那些想要为他们的业务创建应用程序或者电子商务网站,但却苦于没有技术或预算来支撑开发的人。Duggal 举了一个例子,一个拥有 200 名教练的法国滑雪学校的人,想要做一个连接不同系统的网站和应用程序,但却无法负担定制软件所需的 500,000 美元。

Engineer.AI

Duggal 说,由于支持热门应用程序的大部分代码都很相似,因此该公司的 " 人工辅助 AI" 可以辅助缺少工程师的公司,自动 " 组装 " 新的代码。Duggal 当时表示,该公司最近开发的应用程序中,大约有 82%" 是在 Engineer.ai,一个小时内就完成的 "。

Engineer.ai 创始人 Sachin Dev Duggal 在多伦多的一次技术会议上发言。图片来源:SPORTSFILE VIA GETTY IMAGES

听起来是不是非常诱人!文摘菌也找到了这家网站,并且去测试了一下。

网址:

https://www.engineer.ai/

有意思的是,在创建前,用户还可以选择与他们的想法类似的现有应用程序,例如 Uber 或 Facebook。然后,Engineer.ai 可以开始自动创建应用程序的基础部分。

文摘菌随手选了 " 手机应用 " 这一类型,相似产品选的是 Quora ( 海外一个类似 " 知乎 " 的 APP ) 。

选好之后就进入工作界面,它会先生成一款设计,然后询问是否需要调整。

各个界面都选好后,就是这个样子。

这时你会发现右上角出现了一个最大预估价格,此时不谈钱或许有点伤感情了。果然下一步就是问我需要搭建的平台以及制作速度。

网站会自动给出设计和搭建的价格和时间预估,文摘菌这款软件初步设计需要 2 个月,最终交付预估时间为 2020 年的 2 月。

文摘菌目前选择的是整个软件的设计和按照,选好之后,付款界面就出来了

整个软件最高额度花费是不到 2.5 万美元,大约为人民币不到 18 万,可以完成一款类似 Quara 的软件从设计到搭建的全过程。

这个价格和人工搭建相比,对于中国和印度的工程师们来说,似乎并没有特别大的优势,但是对于人工费巨贵的美国和欧洲的公司来说,就非常有吸引力了,并且过程中,demo 实时生成和时间价格预估,据说也是靠机器学习进行的。

在该公司的官网上,这家公司的创始人背景也很光鲜,两位创始人都毕业于英国帝国理工大学,并在那里认识,之后连续创办了多家技术类公司,直到 2017 年成立了 Engineer.ai。

迅速吸引大量投资,成为欧洲最大规模 A 轮投资

明星创始人 + 符合市场预期的想法,这家 ai 公司迅速获得了大批投资者的关注,包括曾经投资了 Facebook 和 Airbnb 的 Lakestar、新加坡知名投资公司 Jungle Ventures,当然还有,软银。

Jungle Ventures 官网的海外投资项目中,Engineer.ai 的描述为 " 通过人工辅助 AI 定制软件 "。

去年 11 月,Engineer.ai 对外宣布完成了 2950 万美元的 A 轮融资,由 Lakestar 和 Jungle Ventures 领投,SoftBank 的 DeepCore 参与。而这家 base 在伦敦和洛杉矶的初创公司,也成就了去年欧洲最大规模的一笔 Al 轮投资。

去年,日本科技巨头软银集团 ( SoftBank Group Corp. ) 推出了一支专用于人工智能的投资基金,预期资本为 1080 亿美元。这次投资也成为了软银 DeepCore 这笔 AI 专项基金,投资的第一个海外项目。

Deepcore 的发言人表示,他对 Duggal 先生的愿景和团队充满信心。Jungle Ventures 的发言人表示,作为 Engineer.ai 及其技术投资者,他很骄傲,并补充说 " 人工智能的格局是多种多样的。"Lakestar 发言人表示,他也对 Engineer.ai 及其团队充满信心," 人工智能领域的增长不会在一夜之间发生。" 他表示,Engineer.ai 在向 Lakestar 和其他投资者展示其技术时非常谨慎。

没有 NLP 技术也没有 AI 团队,实际使用技术是决策树

然而,包装再精美,泡沫还是有破的一天。

据《华尔街日报》报道,几位熟悉公司运营的人员(包括现任和前任员工)爆料,Engineer.ai 并未使用人工智能来自动生成应用程序的代码。他们表示,该公司依靠印度和其他地方的人工工程师来完成大部分工作。

" 公司两个月前才刚刚开始这款自动化开发程序的研发,距离真正完成至少还要一年。"

一些现任和前任员工表示,目前,包括某些定价和时间表计算是由传统软件而非 AI 生成的,而且大部分工作是由员工手动完成。

这些员工还向《华尔街日报》透露,这家公司并没有自然语言处理技术,公司内部实际上使用的技术是上世纪 50 年代就出现的技术——决策树……而这肯定不是 AI。

内部用着决策树,而对外却宣称自己在构建深度学习 AI 自动化软件,并且卖的不亦乐乎。

面对《华尔街日报》的指控,Engineer.ai 也指出,自己曾经在其网站上发布的一份声明,该声明表示软件的 " 平均约 60%" 是机器完成,其余由人类生成。但是,当被再次问及其产品中到底哪个部分是如何用 AI 生产的时候,发言人以这些细节是核心技术专利为理由拒绝详细说明。

更让人震惊的是,除了没有核心技术说明,该公司甚至还没有像样的研发团队。

据内部人员透露,Engineer.ai 团队中并没有高级机器学习团队。当第一次被要求公开具有 AI 专业知识的高级员工时,该公司才给出了一个。

并且在随后的网站声明中,Engineer.ai 表示人工智能专家很难雇用,但最近已经招到了一些机器学习和人工智能的研究者。在另一份声明中,该公司介绍了三名有一定数据科学和其他学科方面经验的团队成员,但没有详细说明。

明星创始人,连续创业者?

Sachin Dev Duggal(右)和 Saurabh Pradeep Dhoot(左)

其实,仔细查看两位创始人的背景,文摘菌发现,这不是他们的第一家 " 泡沫 " 创业。

Engineer.ai 的两位创始人 Sachin Dev Duggal 和 Saurabh Pradeep Dhoot 从帝国理工毕业之后,还在 2004 年一起创立了一家叫 Nivio 的公司。该公司致力于桌面虚拟化服务,并且于 2007 年宣布对其首个基于 Windows XP 的在线桌面服务进行测试,功能类似于今天的云电脑,可以允许客户在没有个人计算机的情况下使用计算机应用软件。

印度媒体也大肆报道了这个公司和两位年轻的创始人。

然而截至 2010 年 7 月,该公司估计收入约为 500 万美元,但尚未实现盈利。早期的 Nivio Companion 产品只是 " 测试 "。到 2010 年 11 月,Duggal 和 Dhoot 又声称他们的目标是教育。

尽管没有任何建设性的产品问世,但是到了 2012 年 2 月,Nivio 还是拉到了一笔 2100 万美元的投资,这笔钱是估值 55 亿美元的国际公司 Videocon 带领 AEC Partners 投的,这笔难以理解的投资背后,真正的原因是 Videocon 的董事长 Venugopal Dhoot 是 Saurabh Pradeep Dhoot 的叔叔。

然而拿到投资一年之后,Nivio 的官网就关闭了,其 Twitter Feed 也处于休眠状态,公司似乎就从此消失了。

人工智能公司还是人工公司?

不仅仅是初创公司在利用 AI 的风口进行各种尝试以获得关注,大公司也有过这样的行为。

还记得 Facebook 开发的一个基于文本的虚拟助手 Facebook m 么?致力于开发出一款可以和你聊天,可以辅助工作的万能助手。

但是 Facebook m 人工智能的背后却隐藏了了代理商,当聊天内容变得过于复杂的时候,这些代理商就会接管。当然,更有人认为,其实一直都是代理商在和你聊天。

如今 Facebook m 已经关闭了服务,声称这只是一个实验产品。

同样还有 4 年前火了一阵的 Magic 公司,号称只要你发个短信,就可以帮你代理你想做的任何事情,比如在游艇上买寿司,送只老虎上门,或者让你的停车罚单凭空消失。

短短 48 个小时,已经 Magic 就收到了超过 17000 条短信。人们都以为这是一个高度智能的管家类人工智能,但这背后全是 Magic 承包的代理商雇佣的真人服务。

搞出噱头的目的无非是获得大量的投资。

根据英国投资公司 MMC Ventures 的说法,带有人工智能的初创公司能够比其他公司多吸引达 50% 的资金,该公司接受华尔街日报采访时声称,他们怀疑其中 40% 甚至更多的公司根本没有使用任何形式的人工智能。原因的一部分在于人工智能在测试或初步阶段很容易,但是实际规模化部署要困难得多。

最有意思的是,Engineer.ai 这款产品的名字 Natasha 在漫威中,就是黑寡妇的原名,一名擅长骗术的女间谍,如今看来颇为意味深长。

最后,文摘菌也提醒大家,AI 泡沫大,投资须谨慎啊。

相关报道:

https://www.wsj.com/articles/ai-startup-boom-raises-questions-of-exaggerated-tech-savvy-11565775004

https://www.theverge.com/2019/8/14/20805676/engineer-ai-artificial-intelligence-startup-app-development-outsourcing-humans

https://techcrunch.com/2018/11/06/engineer-ai-raises-29-5m-series-a-for-its-aihumans-software-building-platform/

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