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太阳帆飞船在地球轨道上“扬帆”

尽管在科幻电影中,依靠太阳风为动力的太空飞船已经司空见惯,但当 23 日 " 光帆 2 号 " 飞船真的在地球轨道上展开面积达 32 平方米的巨大 " 风帆 " 时,国际航天界仍是一片赞叹。

《科学美国人》网站 23 日称,美国太空组织 " 行星学会 " 宣布," 光帆 2 号 " 已经成功张开了太阳帆,成为 " 地球轨道上第一个完全由太阳风驱动的航天器 "。据介绍," 光帆 2 号 " 只有面包大小,它于 6 月 25 日搭乘美国 SpaceX 公司的 " 猎鹰重型 " 运载火箭升空,在经过近一个月的调试后,终于迈出了关键一步。" 行星学会 " 工作人员描述称," 光帆 2 号 " 的 4 个钴合金支架像卷尺一样向外伸展,带着 4 面三角形的太阳帆缓缓展开,整个过程花费了约 3 分钟。这些超薄的太阳帆由聚酯纤维制成,厚度比头发直径还小。

报道称,太阳帆的原理是将太阳光照时,光子对帆面产生的冲击作为动力。" 光帆 2 号 " 实际接收到的动力很小," 仅相当于地球上一只苍蝇落到手上的力 "。但在没有重力和空气阻力的宇宙空间,这些动力会让飞船缓慢但持续的加速。按照 " 行星学会 " 的计算,借助太阳帆带来的动力," 光帆 2 号 " 运行轨道高度每天可以提升 500 米。

由于太阳帆飞船只需要光照便可无限制进行星际航行,如果在帆面上增加太阳能电池板,还可以为飞船提供必要的能源。因此太阳帆被认为是未来行星间航行的关键性技术。据介绍,早在 17 世纪,著名天文学家开普勒就提出过太阳帆飞船的设想。但由于太阳帆的材料和在太空中展开帆的技术难以突破,这些构想一直未能成为现实。

2010 年,日本 " 伊卡洛斯 " 号太阳帆飞船在飞往金星的途中,率先在距地球约 770 万公里的太空中,成功展开边长 14 米的正方形太阳帆。这次 " 光帆 2 号 " 成功后,美国航空航天局也将于 2020 年在近地小行星探测器上使用太阳帆技术。▲ ( 武 彦 )

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